WASHINGTON - Dos oficiales médicos de la Fuerza Aérea destacaron los esfuerzos militares para identificar y ayudar a los miembros del servicio con lesiones cerebrales traumáticas y trastornos por estrés postraumático en un seminario militar de atención de salud mental aquí ayer.

El Coronel de la Fuerza Aérea (Dr.) Christopher S. Williams, director ejecutivo principal para lesiones cerebrales traumáticas en los Centros de Excelencia en Defensa de la Salud Psicológica y Lesión Cerebral Traumática, dijo a los participantes en el seminario patrocinado por la Asociación de Oficiales de la Reserva que él personalmente está familiarizado con el TBI después de ser herido en un accidente de paracaidismo en Fort Benning, Ga., a principios de los años noventa.

"Tengo alrededor de 20 horas [de memoria] que nunca volveré", dijo Williams, "eso es probablemente el resultado de esa mala caída en el aterrizaje de paracaídas".

TBI lo había afectado "de alguna manera que es indescriptible", dijo Williams.

Avanzando rápidamente hasta el día de hoy, Williams dijo que había presenciado a miembros del servicio con lesiones de TBI el año pasado durante cinco meses de servicio en un hospital de combate de la Fuerza Aérea en Kirkuk, Irak.

Las conmociones cerebrales causadas por explosiones, explosiones o traumatismos por fuerza contundente constituyen aproximadamente el 90 por ciento de los incidentes de TBI que resultan en una pérdida de la conciencia o una alteración de la conciencia, dijo Williams.

Y, los síntomas post-conmoción cerebral "son una manada de muchas cosas inespecíficas", explicó Williams, incluidos dolores de cabeza, mareos, problemas de equilibrio, náuseas y vómitos, fatiga y trastornos visuales.

"Todas esas cosas pertenecen a una serie de cosas emocionales", señaló Williams, como irritabilidad, ansiedad, mal humor y problemas cognitivos.

Los problemas cognitivos no informados o no diagnosticados causados ​​por TBI, dijo, pueden constituir "uno de los síntomas más significativos" y potencialmente peligrosos exhibidos por miembros del servicio lesionados en zonas de guerra.

"Cuando tienen un procesamiento lento, menos atención, poca concentración, son un peligro para sus compañeros de equipo cuando están en patrullas, etc.", dijo Williams sobre los miembros del servicio que han sufrido TBI. Muchos de los soldados heridos deben ser obligados a buscar tratamiento, dijo, porque quieren continuar sirviendo con sus compañeros.

En consecuencia, dijo Williams, el ejército ha instituido procesos de selección de campo en el extranjero para identificar y tratar a los miembros del servicio con TBI. Y, dijo, la investigación médica, a menudo tomada de estudios de la National Football League, muestra que las personas que sufren tres o más conmociones cerebrales exhiben síntomas más pronunciados y puntuaciones de memoria más bajas.

Y, los síntomas de TBI y del trastorno de estrés postraumático pueden aparecer entremezclados, señaló Williams.

"Muchos de estos síntomas [TBI]", dijo, pueden "superponerse con algunos de los trastornos psicológicos y de salud mental, como el TEPT".

El PTSD ha estado con el ejército por mucho tiempo, dijo el teniente coronel de la Fuerza Aérea (Dr.) Jay M. Stone, psicólogo clínico y veterano de Irak que también trabaja en los Centros de Excelencia de Defensa para la Salud Psicológica y la Lesión Cerebral Traumática.

Los síntomas relacionados con el trastorno de estrés postraumático han sido descritos y abordados por escritores "durante siglos", dijo Stone, volviendo a Homer en la antigua Grecia. La enfermedad, agregó, ha sido conocida como shock-shock, neurosis de guerra, agotamiento de combate, fatiga de batalla, estrés de combate y ahora trastorno de estrés postraumático.

Sin embargo, el trastorno de estrés postraumático no está causado solo por las experiencias de combate, señaló Stone, señalando que cualquier evento horrible y potencialmente mortal puede desencadenar el trastorno.

"La mayoría de las personas durante su vida estarán expuestas a un incidente traumático", dijo Stone. Sin embargo, dijo, la mayoría no desarrolla TEPT.

La investigación demuestra que el encuentro de experiencias horribles y graves aumenta la probabilidad de que una persona desarrolle el trastorno de estrés postraumático, dijo Stone. La ausencia de apoyo social después del trauma, dijo, también apoya el desarrollo del trastorno de estrés postraumático.

La gente que ha tenido malas experiencias en la niñez, tiene poca educación y un bajo estatus socioeconómico, así como aquellas que han estado expuestas a múltiples eventos estresantes, tiene un mayor riesgo de desarrollar TEPT, dijo Stone. Las mujeres tienen el doble de probabilidades de desarrollar PTSD que los hombres, dijo.

Muchos otros problemas parecen desarrollarse junto con el trastorno de estrés postraumático, dijo Stone, como la bebida y las drogas, los problemas legales y de relaciones y el divorcio. Los sentimientos de desesperanza, vergüenza o desesperación pueden acosar a una persona afectada por el trastorno, que puede terminar en la falta de vivienda o el suicidio.

Nadie sabe cuántos miembros del servicio tienen trastorno de estrés postraumático, dijo Stone, y señaló que las estimaciones más acertadas se basan en el informe de los síntomas. Sin embargo, dijo, los estudios muestran que las personas que han experimentado un combate tienen cinco veces más probabilidades de reportar síntomas de TEPT que otras que no lo hicieron.

Mientras tanto, dijo Stone, es importante que todos los servicios militares cuenten con programas que aborden el trastorno de estrés postraumático (TEPT) en todo el espectro, desde el despliegue previo hasta el país y los exámenes posteriores al despliegue, así como las sesiones informativas educativas.

"Eso es tener programas para evitar que el PTSD se desarrolle y construya resiliencia entre nuestros miembros militares para que tengan menos probabilidades de tener problemas", dijo Stone.