Cada hoja de cuchilla posee dos cualidades inherentes: la dureza y la tenacidad. Los cuchillos de sílex y de obsidiana utilizados por los aborígenes nativos de América del Norte eran mucho más duros que el acero y podían hacerse extremadamente afilados, pero carecían de dureza y se rompían fácilmente. Lo opuesto a esto se puede encontrar en los cuchillos de mesa que usamos en casa. Estos utensilios son muy resistentes y pueden flexionarse hasta cierto punto sin fracturarse, pero su capacidad para sostener un borde es limitada.

La dureza se imparte al acero de la cuchilla mediante el proceso de tratamiento térmico. La dureza se logra mediante el templado posterior, o la extracción de parte de la dureza que surgió a través del tratamiento térmico inicial. El resultado final es una hoja que posee tanto dureza para evitar la erosión de los bordes como resistencia para el uso diario. El grado en que se logra la dureza final se puede medir con el uso de un probador Rockwell.

Inventado en 1919 por el metalúrgico Stanley P. Rockwell, este instrumento puede medir de manera precisa y repetida la dureza de una amplia gama de metales, así como muchos materiales no metálicos. Para hacer esto, el probador Rockwell emplea un penetrador especial de forma cónica (un diamante se usa para probar el acero de la cuchilla), que se aplica bajo presión al material que se está probando. El valor de la dureza se lee luego desde un dial en el instrumento, y el material más duro produce un valor numérico más alto.

Los valores de dureza Rockwell son una combinación de un número de dureza y un símbolo de escala. Hay varias escalas diferentes, pero la que se usa para probar la cuchilla de acero es la escala “C” de Rockwell. Conceptualmente, el extremo superior de esta escala sería 100. Sin embargo, en realidad, el rango de dureza de la mayor parte del acero tratado con calor es de 48 a aproximadamente 65. Las cuchillas que caen en el extremo inferior de este rango responderán rápidamente al afilado. Sin embargo, una vez afilado, la erosión de los bordes se producirá con la misma rapidez. De forma correspondiente, las cuchillas que caen dentro del rango de dureza superior ofrecerán retención de borde extendida. Cuando surja la necesidad, sin embargo, se experimentarán dificultades de afilado.

El proceso de prueba
La prueba de dureza real es bastante simple. El primer paso es asegurar la cuchilla tratada térmicamente en el instrumento. A continuación, el penetrador de diamante de forma cónica se aplica bajo una pequeña presión hacia abajo en una ubicación de prueba elegida en la cuchilla. La razón por la que solo se aplica una presión menor en esta etapa de la prueba es para garantizar que el área de prueba sea absolutamente plana y para el establecimiento de un punto de referencia cero. Después de este paso inicial, se aplica una gran fuerza hacia abajo al penetrador durante un período específico de tiempo (tiempo de permanencia). La profundidad de penetración en el material de prueba desde la posición de referencia cero se mide y se convierte en un valor de dureza Rockwell. Aunque la profundidad real de penetración es solo una fracción de milímetro, esto es suficiente para proporcionar un valor de dureza.

La simplicidad de la prueba de Rockwell es la razón por la cual su uso se ha vuelto tan universal. La prueba se puede hacer a mano o como parte de una línea de montaje mecanizada. Los valores de dureza se muestran en un dial, lo que elimina cualquier necesidad de cálculo especial. Y la prueba proporciona una medida rápida, precisa y repetible de la dureza del acero de la cuchilla en múltiples puntos.

Limitaciones
Al mirar los datos de prueba de Rockwell, tenga en cuenta que la prueba tiene sus límites. En primer lugar, el valor de dureza real solo es válido en el punto de penetración. Esto puede no ser tan importante cuando las cuchillas se tratan térmicamente en un entorno controlado por computadora que permite la saturación de calor completa. En esa configuración, una muestra aleatoria será suficiente para todo el lote. Sin embargo, cuando una hoja se endurece con el antiguo método de tratamiento térmico "mano y ojo" utilizado por muchos fabricantes individuales, la prueba proporcionará datos más precisos cuando se realiza en varios lugares a lo largo de la hoja. En segundo lugar, la prueba de Rockwell solo proporciona datos sobre la dureza de la cuchilla en el punto real de penetración. Es completamente posible tener una hoja con un borde duro y una espina mucho más suave; de hecho, muchos cuchilleros consideran que esto es deseable. Incluso con estas limitaciones, la prueba de Rockwell es un indicador extremadamente confiable de la dureza de la cuchilla. Y sus lecturas numéricas cuantitativas ofrecen una visión clara del rendimiento funcional.