WASHINGTON, 12 de marzo de 2009 - La guerra en Afganistán representa el mayor desafío para el Departamento de Defensa, dijo ayer el secretario de Defensa Robert M. Gates, pero expresó su confianza en que Irak "está en un lugar mejor" y que los guerreros y guerreros heridos están mejor provistos Hace más de dos años. Hablando en el programa "Tavis Smiley Show" de PBS, Gates reflexionó sobre los desafíos que enfrenta como secretario de defensa y los logros que ha ayudado a lograr.

"Claramente, la guerra en Afganistán es nuestro mayor desafío actual", dijo. "Lograr que la estrategia sea correcta, tener un camino hacia adelante y tener objetivos claros y alcanzables, creo que es el mayor desafío que enfrentamos en este momento".

Irán, también, plantea "un problema real", dijo Gates. "Creo que es uno de los desafíos importantes que enfrentaremos en los próximos años".

Pero Gates dijo que considera que el progreso realizado en Irak es un punto culminante de sus dos años como secretario de defensa.

"Claramente, la guerra en Irak está en un lugar mejor que cuando tomé este trabajo, y creo que he tenido parte en eso", dijo.

Gates enfatizó que "muchas personas son responsables" de ese éxito, incluido el general del ejército David H. Petraeus, el líder del Comando Central de los EE. UU. Que supervisó la oleada como comandante de la Fuerza Multinacional en Irak.

El reciente aumento de la violencia en Irak probablemente esté vinculado a los esfuerzos de al-Qaida por interrumpir el impacto de las exitosas elecciones provinciales, dijo Gates.

"E incluso con la violencia en las últimas semanas, el nivel de violencia en Irak es dramáticamente más bajo de lo que ha sido, en realidad desde hace un año o desde hace seis meses o en cualquier otro momento desde 2004", dijo. "Así que creo que nuestros comandantes ven estos como incidentes aislados".

Gates dijo que también está satisfecho "de que hayamos podido hacer algunas cosas para ayudar a los combatientes". Citó más vehículos blindados pesados; más inteligencia, vigilancia y capacidad de reconocimiento; Y mejor cuidado de las tropas heridas. "Creo que todas esas cosas me hacen sentir muy bien", dijo.

El secretario defendió el esfuerzo por llevar más rápido al teatro de combate vehículos más resistentes a las minas y emboscadas para proteger a las tropas de dispositivos explosivos improvisados. "Estos vehículos blindados más pesados ​​(...) han reducido significativamente el número de nuestros hombres y mujeres en uniforme que han sido asesinados por estos IED", dijo.

Los combatientes de guerra también están obteniendo más capacidades de inteligencia y reconocimiento desde que Gates impulsó la iniciativa al frente.

Además, dijo, le complace el progreso en el cuidado de las tropas de combate heridas. Apenas dos meses después de que asumiera el cargo principal en el Departamento de Defensa, se conocieron noticias sobre condiciones inaceptables en el Centro Médico Walter Reed Army. Gates respondió despidiendo a los principales comandantes y oficiales responsables y exigiendo mejoras generales.

"Creo que ha habido mejoras dramáticas en la forma en que tratamos a nuestros guerreros heridos en el último par de años", dijo. Citó como ejemplos las unidades de transición de guerreros en las instalaciones militares, los programas de apoyo familiar y la proliferación de nuevos grupos de apoyo.

"¿Lo tenemos justo ahora? No, y nadie en este edificio diría eso ”, dijo. “Pero hemos logrado avances enormes en los últimos años y, francamente, con mucha ayuda del Congreso que nos ha brindado los recursos para poder hacer esto. Y vamos a seguir trabajando en ello ".

Gates llamó a los guerreros heridos "nuestros héroes".

"Mi mantra aquí es que después de las guerras en sí mismas, no tenemos mayor prioridad que cuidar a nuestros guerreros heridos", dijo.

Gates dejó en claro que otros desafíos permanecen en el departamento.

En la parte superior de la lista, dijo, está logrando que el departamento se centre más en los requisitos inmediatos de la guerra. "Una de mis mayores frustraciones aquí es que este es un edificio que durante mucho tiempo se ha centrado más en la planificación de la guerra futura que en la lucha efectiva de las guerras actuales", dijo.

El departamento necesita poder hacer ambas cosas, dijo, ya que mantiene un ojo inquebrantable en apoyar a los que están en el conflicto actual.

"Una de mis preocupaciones es que no hay una base institucional dentro del Departamento de Defensa donde la gente viene a trabajar todas las mañanas preguntando: '¿Qué puedo hacer hoy para ayudar al guerrero en Irak o Afganistán a tener más éxito y volver a casa con vida?'"

Gates dijo que quiere institucionalizar las lecciones aprendidas en Irak y Afganistán sobre la lucha contra las insurgencias.

"El Departamento de Defensa, y especialmente nuestros líderes uniformados, nuestros hombres y mujeres uniformados, probablemente han aprendido mejor y más rápido porque sus vidas han estado en la línea, que cualquier otra persona en el gobierno o en el mundo", dijo. "Lo que hemos tenido que volver a aprender por primera vez desde Vietnam es cómo hacer contrainsurgencia".

Esto requiere "un conjunto de habilidades totalmente diferente" de lo que se requiere para combatir un conflicto convencional, dijo.

"Creo que los hemos institucionalizado", dijo Gates. "Y una de mis metas es asegurar que las lecciones que aprendimos no se olviden y que de hecho estén institucionalizadas en nuestra capacitación y doctrina, de modo que los oficiales dentro de 10 o 15 años todavía tengan acceso a las lecciones que han sido aprendido."